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Startup israelí desarrolla una forma de convertir el calor industrial residual en electricidad

Por Gustavo Beron
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Itongadol.- La mayor parte del calor mundial se desperdicia. La maquinaria pesada genera calor, los motores de los coches generan calor, los ordenadores generan calor…

Una empresa emergente israelí está desarrollando una forma de convertir ese calor en electricidad sin emisiones, lo que beneficia tanto a las empresas como al planeta.

Algunas de las mayores centrales eléctricas disponen de la tecnología necesaria para reutilizar el calor residual, pero son la excepción y lo hacen a gran escala. Para la inmensa mayoría de las fábricas del mundo no ha habido hasta ahora ninguna forma práctica y asequible de hacerlo.

Luminescent afirma que su motor térmico isotérmico es el primero de su clase. Afirma que puede generar electricidad con cero emisiones a partir de cualquier fuente de calor -incluido el calor residual- con el doble de eficiencia y la mitad de coste que los motores térmicos estándar.

Otros motores térmicos utilizan un proceso adiabático, en el que el calor residual se enfría, haciendo que el gas se expanda (de ahí la necesidad de grandes motores térmicos). Luego lo reutilizan como agua para alimentar su proceso de producción de energía.

En cambio, Luminescent utiliza un proceso líquido, que aprovecha el calor residual directamente para hacer girar turbinas y alimentar generadores de energía para crear electricidad.

El proceso es similar a la carbonatación del agua y necesita un espacio no mayor que dos contenedores de transporte de 40 pies.

Dentro del motor, un intercambiador de calor calienta el líquido dentro de unas toberas, al que se inyectan burbujas de aire.

Las burbujas se calientan y expanden bajo la alta temperatura y presión, hasta que la mezcla sale disparada por las toberas a gran velocidad.

«El 70% de la energía del mundo se desperdicia en forma de calor», afirma Doron Tamir, cofundador y consejero delegado.

«Es imposible utilizarla toda, pero existe la posibilidad de generar cientos de gigavatios como electricidad sin emisiones. Pero sin un motor térmico pequeño, eficiente y de bajo coste, es realmente imposible. Y éste es el problema que esperamos resolver.

«Con nuestro motor se puede tomar cualquier fuente de calor y convertirla en energía».

Dice que si las pequeñas industrias de todo Estados Unidos instalaran su motor térmico, podrían generar entre 12 y 20 gigavatios de electricidad, más que suficiente para abastecer a todo Israel.

Un solo gigavatio es energía suficiente para 750.000 hogares, por lo que 20 gigavatios podrían abastecer a 150 millones, sin tener que utilizar más fuentes de carbón, petróleo o gas natural. Se prevé que las reservas de combustibles fósiles se agoten a finales de siglo.

«Es una obligación para todos reducir las emisiones de carbono», dice Tamir. «Imaginemos que una sola empresa o fábrica necesita 10 megavatios de electricidad, y nosotros podemos generarles uno o dos megavatios de electricidad con cero emisiones.

«Si les generamos algo de energía, al final del día sólo necesitarán ocho megavatios, con lo que en realidad habremos reducido sus emisiones en un 20%».

Los precios de la energía se han disparado desde que Rusia, principal proveedor europeo de gas natural, invadió Ucrania. En julio, Rusia redujo sus exportaciones de gas natural, en lo que el Gobierno alemán calificó de intento de contraatacar las sanciones occidentales. El aumento de la demanda debido a las olas de calor y las heladas invernales en todo el continente ha empeorado aún más las cosas.

La solución de Luminescent también podría ayudar a las empresas, sobre todo en Europa, que reciben anualmente «créditos de carbono», que representan derechos de emisión equivalentes a una tonelada de dióxido de carbono.

Quienes luchan por reducir las emisiones pueden comprar créditos a empresas con bajas emisiones, lo que crea un incentivo para reducir la huella de carbono.

«Si lo conseguimos, será una auténtica revolución, porque hay infinitas aplicaciones para este tipo de proyectos», afirma Tamir.

El motor térmico isotérmico podría instalarse en cualquier lugar, desde fábricas y centrales eléctricas hasta centros de datos y estaciones de compresión. Lo único que tendrían que hacer sus clientes es conectar el motor térmico de Luminescent a su fuente de calor.

«Si sólo tienes una pequeña cantidad de calor, no es económico generar electricidad con cero emisiones», dice.

«Así que lo que ocurre ahora es que tienes el potencial de cientos de gigavatios de electricidad de emisiones cero que ahora simplemente va a parar a la atmósfera».

El nuevo proceso -que cuesta un tercio de lo que cuesta la tecnología actual- inyecta burbujas de aire en líquido caliente en lugar de utilizar gas.

Las burbujas se expanden, pero no lo suficiente como para necesitar la construcción de un motor térmico más grande.

«Todos los motores que se conocen se basan en el gas, pero nuestro motor se basa en el líquido. La densidad energética del líquido es 1.000 veces mayor que la del gas».

«Con el líquido, todo puede ser más pequeño porque la densidad energética es mucho mayor, y porque ocupa menos espacio que un gas – así que tus válvulas pueden ser más pequeñas, tus tuberías pueden ser más pequeñas, en realidad todo el generador en su conjunto», explica.

Tamir, un veterano empresario de la energía solar, afirma que Luminescent es la primera empresa que ha descubierto cómo crear un motor térmico isotérmico.

En 2024, Luminescent pondrá a prueba su motor térmico por primera vez con dos clientes anónimos: una refinería de petróleo y una fábrica química. Ambas generan vapor al final de su proceso de producción y no disponen de un modo eficiente de utilizar el calor residual.

Y a finales de 2024, la empresa espera lanzar un proyecto piloto en Estados Unidos.

Luminescent se fundó en 2020 y tiene su sede en Beit Yanai, un asentamiento agrícola del centro de Israel.

Fuente:NoCamels.

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