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Este día en la historia judía: Nació el primer ganador del premio Nóbel de Física

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 El 19 de diciembre de 1852 fue el nacimiento de Albert Abraham Michelson, el primer americano y primer judío de ganar el Premio Nóbel de Física. El científico, quien es mejor recordado por sus mediciones precisas de la velocidad de la luz, ganó el premio en 19078 por los "instrumentos de precisión óptica" que desarrolló para ese y otros propósitos.

Michelson nació en Strelno, Prusia – hoy en día Strezlno, Polonia – de Rosaile Przlubska y Samuel Michelson. En 1855 la familia emigró a Estados Unidos, donde Samuel, un mercader, tenía una hermana viviendo en California. Ellos residieron en un pueblo minero llamado Campo de Murphy, en el Condado Calaveras, hasta que Samuel movió su negocio de lencería y a su familia a la ciudad de Virginia, Nevada. Todas las notas biográficas sobre emocionalmente remoto Michelson destacan que, a pesar de su parezco judío, él fue agnóstico toda su vida. Como Miriam Michelson, hermana de Albert –eran ocho hermanos en total – y novelista popular de la primera mitad del siglo XX, explico al colega Robert A. Millikan – él mismo recibió el Premio Nóbel a la Física en 1923 – en una carta: "No debería decir que nuestra familia era religiosa. Tampoco puedo recordar ninguna discusión religiosa entre nosotros ni inhibiciones o compulsiones".
Después de asistir a la escuela secundaria en San Francisco, Michelson, a instancias de su padre, se inscribió en la Academia Naval de Estados Unidos, y tras un largo proceso de candidatura fue finalmente aceptado, pero sólo con la intervención del Pdte. Ulysses S. Grant. Después de graduarse en Annapolis, en 1873, como alférez, pasó dos años en una misión en el mar, enseñó durante varios años en la academia y luego tuvo varios años de estudio adicional en Alemania y Francia. A su regreso de Europa, Michelson fue nombrado profesor de física en la Escuela Caso de Ciencias Aplicadas y en la Universidad Clark, antes de ser nombrado jefe del departamento de física de la recién fundada Universidad de Chicago, en 1892.
Michelson empezó a investigar la velocidad de la luz mientras estaba enseñando en la Academia Naval. En 1879 calculó la velocidad de la luz en el vacío a 186.380 millas por segundo (299.940 kms / segundo, hoy, la cifra se ha ido perfeccionando a 299,792.458 kilómetros / segundo). En un sentido, sin embargo, su mayor contribución a la ciencia fue probablemente en el campo de la óptica, con el interferómetro, un dispositivo de medición precisa y flexible capaz de indicar no solo cosas tales como la velocidad de la luz, sino también la longitud exacta de un metro estándar, basado en la longitud de onda de rojo de cadmio. El interferómetro de Michelson también permitió, en 1920, hacer el primer cálculo preciso del diámetro de una estrella distinta del Sol – en este caso de Betelgeuse. Su trabajo con el físico Edward Morley, que tenía por objeto estudiar el movimiento de la Tierra respecto al estacionaria "éter", el medio a través del cual se creía que la luz se movía, a través de las primeras décadas del siglo XX, tuvo un papel decisivo en probar que no había éter. También se dice que ha sido clave para el desarrollo de Einstein de su teoría de la relatividad especial.
 

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